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Shell et des représentants de l'Eni cités dans un (autre) procès d'un milliard de dollars au Nigeria

Vendredi 10 Mai 2019

Royal Dutch Shell Plc et Eni SpA font face à d'autres allégations de corruption au sujet d'un accord pétrolier nigérian, après que le gouvernement du pays d'Afrique de l'Ouest eut déclaré dans un procès intenté à Londres qu'une poignée de dirigeants, dont des PDG, étaient liés à plus de 1 milliard de dollars en paiements illicites.
 
Dans des documents judiciaires déposés début avril, le gouvernement nigérian a déclaré que les dirigeants des compagnies pétrolières avaient convenu en 2011 d'effectuer un paiement important pour un bloc pétrolier offshore, en comprenant que l'argent serait versé aux fonctionnaires du gouvernement et aux cadres supérieurs des deux compagnies. Le dépôt met en évidence des personnes qui n'ont jamais été mêlées au scandale, notamment Peter Voser, ancien chef de la direction de Shell, et Maarten Wetselaar, l'actuel chef de l'importante entreprise de gaz naturel de la société.
 
Ces allégations sont les dernières en date d'un différend vieux d'un an sur les droits d'exploration d'une parcelle dans le golfe de Guinée appelée Oil Prospecting License 245, qui s'est répandu dans les tribunaux de toute l'Europe. Outre Shell et son partenaire, Eni, le Nigeria a poursuivi séparément JPMorgan Chase & Co. pour avoir transféré des paiements dans le cadre de l'opération, tandis que des compagnies pétrolières et certains dirigeants sont poursuivis au pénal à Milan. Les procureurs néerlandais ont également déclaré à Shell qu'ils avaient l'intention d'engager des poursuites dans le cadre de l'accord de 2011, a déclaré la société.
 
L'acquisition de l'OPL 245 faisait " partie d'un stratagème frauduleux et corrompu, qui impliquait le paiement de pots-de-vins ", a déclaré le gouvernement dans un dossier judiciaire. "Le système prévoyait également le versement de pots-de-vin à des dirigeants de Shell et/ou de l'Eni (ou du moins, dans l'intention de le faire).
 
Une porte-parole de Shell a déclaré que la transaction était "tout à fait légale" et que si des paiements irréguliers étaient effectués, ils l'étaient à l'insu de l'entreprise. Une porte-parole de l'Eni a déclaré que l'affaire de Londres est une "simple duplication" d'une affaire liée au procès de Milan, et la société nie tout acte répréhensible. M. Voser est actuellement chef de la direction par intérim d'ABB Ltd. qui a posé des questions sur l'OPL 245 à Shell. Shell a refusé de mettre Wetselaar à disposition pour une interview et a commenté en son nom.
 
Le gouvernement nigérian réclame plus d'un milliard de dollars de dommages et intérêts ainsi que le droit de révoquer la licence de Shell et de l'Eni pour l'OPL 245, qui pourrait contenir des milliards de barils de pétrole.
 
Indemnité pour violation de la loi
 
L'OPL 245 a été créée en 1998, lorsque le ministre du pétrole Dan Etetete a obtenu la licence offshore et l'a attribuée à sa propre société, Malabu Oil and Gas Ltd. Au fil des régimes successifs, elle lui a été retirée, accordée à Shell, puis lui a été restituée, ce qui a enfermé les entreprises et le gouvernement dans des litiges juridiques.
 
Pour obtenir le contrôle de l'OPL 245, Shell et Eni ont versé 1,1 milliard de dollars au gouvernement nigérian. Les compagnies conviennent que le paiement a été effectué, mais elles ne s'entendent pas sur la question de savoir si ces fonds ont ensuite été versés sous forme de pots-de-vin. Selon les accusations formulées par le gouvernement dans le procès, il était prévu dès le départ que les anciens représentants du gouvernement nigérian, y compris le président Goodluck Jonathan et les dirigeants de Shell et de l'Eni recevraient des paiements personnels.
 
Certaines des allégations de l'action en justice ont toutefois été violemment contestées dans l'affaire pénale de Milan.
Eni a indiqué que certaines transactions associées au paiement de 1,1 milliard de dollars de l'OPL 245 ont été autorisées par les autorités anti-blanchiment du Royaume-Uni et qu'un témoin expert qui a témoigné en sa faveur devant le tribunal de Milan a déclaré que les conditions de l'accord étaient "parfaitement valables, légales et conformes".
 
La plainte nigériane fait état d'allégations selon lesquelles Roberto Casula, un cadre supérieur de l'Eni, aurait reçu 50 millions de dollars en espèces livrés à son domicile. Mais les avocats de Casula, Guido Alleva et Giuseppe Fornari, disent que les procureurs de Milan n'ont pas été en mesure de soutenir l'histoire. Le seul témoin appelé à témoigner sur la question n'a pas été en mesure de confirmer les allégations, ont-ils dit.
 
Dans un autre paiement relaté dans le procès, Peter Robinson, alors vice-président régional de Shell, s'est retrouvé avec "plusieurs centaines de millions de francs suisses". Le Nigeria pense que ce paiement était lié à l'accord OPL 245 qu'il avait l'intention de distribuer aux autres.
 
Etetete a gardé jusqu'à 400 millions de dollars pour lui, qui ont été "utilisés pour des dépenses personnelles somptueuses pour Etetete et sa famille", selon le document du gouvernement nigérian de la cour. Une partie de cet argent aurait également servi à payer une amende pour blanchiment d'argent qu'Etete a encourue pendant la période où il négociait l'OPL 245.
 
Un porte-parole de Jonathan a dit qu'il n'était pas au courant du procès. Un porte-parole d'Etetete n'a pas pu être joint pour commenter. L'Eni a refusé de commenter les allégations spécifiques concernant Casula, tout en réitérant sa dénégation de tout acte répréhensible en rapport avec l'accord.
 
S'effondrer
 
Après le paiement en 2011, Shell et Eni ont obtenu la licence, mais l'accord s'est rapidement effondré. JPMorgan a déclaré à Shell qu'une banque avait rejeté sa tentative de transférer le paiement initial de 1,1 milliard de dollars, selon la poursuite. Cette banque s'inquiétait du fait que l'argent était destiné à Etetete, selon le dépôt.
JPMorgan avait précédemment déclaré dans un autre dossier que la banque avait restitué les fonds "pour des raisons de conformité". Un porte-parole a refusé de commenter davantage.
 
La poursuite, cependant, ne donne pas beaucoup de détails sur les allégations contre plusieurs des dirigeants qu'elle mentionne. Il a son lot d'anecdotes colorées.
 
Il raconte comment un ancien avocat britannique, qui a reçu 2 millions de dollars, s'est présenté dans un poste de police de Londres en janvier 2014 avec une valise d'argent et a expliqué qu'il l'avait reçue dans le cadre d'un " arrangement " avec Etetete.
 
Le gouvernement nigérian affirme qu'aucune des transactions n'aurait pu avoir lieu sans le soutien ou l'aveuglement volontaire du PDG de Shell, Peter Voser, de l'ancien directeur financier Simon Henry et de l'actuel directeur de la division gaz intégrée de Wetselaar, notamment. Son directeur de l'exploration pétrolière et gazière à l'époque, Malcolm Brinded, était " étroitement impliqué ", affirme le gouvernement.
 
Brinded est également en procès à Milan. Il a fait référence à une déclaration antérieure dans laquelle il niait avoir commis des actes répréhensibles. Henry, qui ne travaille plus pour Shell, a renvoyé les questions à l'entreprise lorsqu'il a été contacté sur un compte de courriel personnel.
 
L'an dernier, Shell a accusé Robinson d'avoir accepté des pots-de-vin, mais a déclaré qu'il avait délibérément tenté de le cacher à l'entreprise. Il a également dit que les pots-de-vin ont été pris dans le cadre d'un achat de blocs pétroliers différent qui a eu lieu à peu près au même moment, et qu'il s'agissait d'un incident isolé n'ayant rien à voir avec l'OPL 245. Robinson, également jugé en Italie, a déjà nié l'avoir fait. Son avocat en Italie a réitéré le refus par courriel, en réponse aux allégations soulevées dans la poursuite.
 
De plus, le gouvernement affirme que Claudio Descalzi, qui était alors responsable de l'exploration, était proche des négociations de l'OPL 245. Il a depuis été promu au poste de chef de la direction et occupe toujours ce poste. Il est défendeur dans l'affaire Milan et a nié tout comportement illégal lié à l'OPL 245. Le porte-parole de l'entreprise a souligné la décision du conseil d'administration de réaffirmer sa confiance en Descalzi.
 
Shell, l'Eni et d'autres défendeurs dans l'affaire de Londres disposent de 45 jours pour répondre à la requête déposée par le tribunal le 8 avril. Le procès de Milan est en cours et pourrait prendre des années. Deux hommes qui ont aidé à négocier le règlement mais qui n'ont pas travaillé directement pour l'une ou l'autre entreprise ont déjà été reconnus coupables. (Bloomberg.com)
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