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Enquête OCCRP : Le protecteur sud-africain mis en cause par HSBC dans l'affaire Gupta

Jeudi 15 Août 2019

Le chef de l'Etat Cyril Ramaphosa et le Protecteur public Busisiwe Mkhwebane
Le chef de l'Etat Cyril Ramaphosa et le Protecteur public Busisiwe Mkhwebane
Le protecteur public sud-africain Busisiwe Mkhwebane, qui dirige le principal organisme anticorruption du pays, a été identifié par le géant bancaire mondial HSBC comme ayant des liens financiers avec la tristement célèbre famille Gupta, selon les dossiers bancaires divulgués à OCCRP.
 
Les Gupta sont au centre de la Commission judiciaire d'enquête sur les allégations de capture d'État en Afrique du Sud, qui tient actuellement des audiences sur le rôle de la famille dans la grande corruption pendant le mandat de l'ancien président Jacob Zuma, de 2009 à 2018.
 
En juin 2014, au plus fort de l'influence de la famille Gupta sur le gouvernement Zuma, la banque a signalé un paiement de plus de 5 000 dollars sur le compte de Mkhwebane à la First National Bank en Afrique du Sud, selon les archives. L'argent a été envoyé à partir d'un compte de la filiale de HSBC à Hong Kong. La First National Bank a refusé de commenter en invoquant la confidentialité des clients.
 
Le drapeau sur la transaction de Mkhwebane faisait partie d'une enquête interne très restreinte de HSBC visant à identifier un réseau de comptes et de sociétés liés à Gupta dans le monde entier. Les grands comptes et les entreprises du réseau se trouvaient à Hong Kong, un paradis fiscal réputé pour le secret financier qu'il garantit aux clients étrangers.
 
Rien n'indique que Mkhwebane ait commis des actes répréhensibles. Toutefois, HSBC a inclus le paiement parmi des milliers de transactions signalées impliquant des douzaines de sociétés offshore qui ont blanchi des paiements structurés comme des pots-de-vin d'une société ferroviaire chinoise dans une transaction impliquant des associés de Gupta.
 
Dans une déclaration à l'OCCRP, le porte-parole de Mkhwebane, Oupa Segwale, a déclaré que le protecteur du public n'avait aucun lien avec les Guptas. Elle ignorait qu'elle avait été signalée par HSBC, a dit le porte-parole, et qu'aucun fonds n'avait été transféré en juin 2014 en Afrique du Sud.
 
La raison pour laquelle HSBC a identifié Mkhwebane comme faisant partie de ce réseau n'est pas connue d'OCCRP. Le paiement qu'elle a reçu a été effectué la veille du jour où elle a quitté son poste en Chine en tant que fonctionnaire de l'ambassade d'Afrique du Sud. Elle est ensuite retournée au ministère de l'Intérieur en Afrique du Sud.
 
L'OCCRP a déjà révélé comment l'entreprise chinoise China South Rail a remporté un contrat de 1,5 milliard de dollars pour la vente de locomotives à Transnet, la société d'infrastructure publique d'Afrique du Sud, après avoir payé des honoraires de conseil considérables à Salim Essa, un associé commercial bien connu de la famille Gupta. L'opération a été structurée de telle sorte que les paiements ont été prélevés sur Transnet et acheminés par l'intermédiaire des sociétés et des comptes d'Essa à Hong Kong.

 
L'équipe de vérification interne de la HSBC a identifié 114,6 millions de dollars de transactions comme provenant de ces paiements, selon les documents obtenus par l'OCCRP. De ce montant, 60 millions de dollars ont été versés à des sociétés étrangères. D'autres paiements ont financé des virées shopping chez Calvin Klein et Rolls Royce et des repas chez The Spice Merchant et Costa Coffee au Royaume-Uni.
 
Lorsqu'on lui a demandé pourquoi Mkhwebane a été identifié comme faisant potentiellement partie du réseau Gupta, le porte-parole de HSBC, Ankit Patel, n'a pas répondu directement.
 
"Nous continuons d'enquêter sur tout lien potentiel avec les Guptas ou les sociétés liées à Gupta ", a dit M. Patel. "Nous examinerons tous les noms qui nous seront signalés pour leur implication potentielle dans un crime financier et nous mettrons fin à ces relations, le cas échéant."
 
La banque a également déclaré dans une déclaration à l'OCCRP en 2017 qu'elle n'avait "aucun désir de faire des affaires liées à Gupta" et qu'elle travaillait à rompre ses relations bancaires avec la famille et ses associés connus, ou l'avait déjà fait.
 
Maira Martini, conseillère politique principale pour Transparency International, a déclaré que les banques jouent un rôle crucial en tant que " gardiennes " lorsqu'elles signalent et signalent des transactions suspectes. De telles actions contribuent aux enquêtes et aux poursuites dans les affaires pénales et aident à lutter contre le blanchiment d'argent, a dit M. Martini.
 
Mkhwebane a été nommé Protecteur du citoyen sous l'administration Zuma en 2016, et il est largement considéré comme un allié de l'ex-leader. Elle a déjà fait l'objet de critiques pour avoir prétendument sapé une enquête sur le pillage par les Gupta d'un projet d'État pour les producteurs laitiers.
 
Le 22 juillet, le plus haut tribunal d'Afrique du Sud a déclaré qu'il avait conclu que Mkhwebane avait agi "de mauvaise foi" dans une affaire impliquant la banque ABSA, et l'a condamnée à payer de lourds frais juridiques.
 
La semaine dernière, Corruption Watch South Africa, un groupe de la société civile, a envoyé une lettre au parlement du pays demandant une enquête sur l'aptitude de Mkhwebane à exercer ses fonctions. "Mkhwebane a beaucoup d'explications à donner ", a déclaré David Lewis, directeur exécutif de l'organisation. "Le lien financier présumé avec les Gupta est une preuve supplémentaire de la malhonnêteté et de la partialité du Protecteur du citoyen. Cela renforce l'exigence de sa destitution."
 
Le bureau de Mkhwebane a publié ce mois-ci un rapport accusant l'actuel président Cyril Ramaphosa, qui a succédé à Zuma et a soutenu la Commission sur la capture d'Etat, d'être lui-même impliqué dans la capture d'Etat en recevant ce qu'elle a décrit comme "des sommes importantes" pour financer sa campagne électorale. Elle avait précédemment accusé Ramaphosa d'être partial à son égard.
 
Son rapport a été publié trois jours après que Zuma a commencé son témoignage tant attendu devant la commission à la mi-juillet, une comparution qui a été interrompue peu de temps après qu'il eut dit qu'il ne se souvenait plus des réponses à la plupart des questions posées. L'ancien président a également profité de l'occasion pour accuser des forces sans nom de comploter contre lui.
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